Det var en gång en riddare som var stilig nobel och stark. Han dedikerade sin tid åt gud och kärleken. Vart han än begav sig förde han med sig rättvisa och så fort han fick möjlighet räddade han jungfrur i nöd.

Nja, skulle inte tro det. Snarare tvärtom.

Exemplen på riddarnas brutala gärningar är otaliga men om du frågar någon i italienska Cesena kommer de troligtvis kunna berätta om Sir John Hawkwood. Ivrigt påhejad av kardinalen i Genève ledde han år 1377 sina trupper till ett rasande angrepp mot Cesenas befolkning i vilket 6000 män, kvinnor och barn saklöst slaktades. Faktum är att många av de medeltida riddarna var riktiga praktsvin och bestialiska mördare.

Ändå är det ur ridderskapet som ordet chevaleresk har sitt ursprung. Innebörden av begreppet har utvecklats över tid då det franska ordet för riddare, chevalier, användes på olika sätt under medeltiden. Det kunde betyda en tungt beväpnad ryttare men det var även en uppförandekod i vilken ridderligheten definierades som ett sätt att leva och där tre viktiga aspekter svetsades samman; militären, adeln och religionen. För riddarna innebar de här chevalereska koderna i praktiken dock något helt annat; kändisskap, pengar och sex. Allt med guds samtycke och kyrkans välsignelse.

don-quijote

Beundrare av ridderlighet och de chevalereska koderna envisas med att tro att det fanns en tid i det förflutna när ridderligheten var en levande institution och män agerade chevalereskt. Don Quijote, huvudpersonen i den mest ridderliga roman genom tiderna, drivs i sin galenskap av den här uppfattningen och ger sig ut på sin resa för att återuppliva ridderligheten och föra rättvisa till världen. Men det är inom litteraturen som myten om den chevalereska riddaren odlats och det är inom litteraturen som riddarnas dygder som tapperhet, höviskhet gentemot kvinnor och ädelmod har hyllats.

För faktum är att detta riddarideal sällan eller aldrig efterlevdes i verkligheten. Det är en myt. Men det lever kvar än idag i orden kavaljer (från italienskans cavaliere för riddare) och så chevaleresk från det franska ordet chevalier för riddare. Orden verkar dock leva en alltmer borttynande tillvaro. Vilket nog är lika bra. De medeltida chevalereska koderna bör knappast fungera som ideal för den moderna mannen.